Físico de partículas

Hola a todos,

yo me dedico a la investigación en Física Teórica de Partículas Elementales, como investigador postdoctoral en una universidad de Estados Unidos. Cuando empecé el doctorado en España no tenía ni p*** idea de en qué consistía este trabajo ni cuáles son los típicos pasos a dar en la carrera de un investigador, así que intentaré explicarlo ahora que lo sé. Espero que le sea útil a otros.

Probablemente no tengo que explicar mucho en qué consiste la investigación en Física de Partículas porque todos habréis oido hablar del LHC, el gigantesco acelerador de partículas que está funcionando en el CERN (Ginebra), con la intención de avanzar en nuestro conocimiento del mundo microscópico y los primeros instantes de la historia del universo.

La rutina de un físico teórico es la siguiente. Típicamente uno está trabajando en uno o más proyectos distintos, donde la idea es resolver un problema que no está resuelto o mejorar la precisión de la solución existente. Normalmente se trabaja en colaboración con otros compañeros del centro en el que uno está, de manera que se discuten formas de atacar el problema, se chequean cálculos para evitar errores y se intercambian ideas. Es muy habitual trabajar con personas de otros centros, así que los viajes son muy frecuentes, y el uso del email diario.

La mayor parte del tiempo se pasa en el despacho, estudiando qué trabajos se han publicado al respecto y aprendiendo nuevas técnicas que podría ser interesantes aplicar a este problema. Mucho trabajo individual y mucho estudio. Cuando se alcanza un resultado interesante se envía para su publicación en una revista científica y se presenta en conferencias y seminarios. Y vuelta a empezar: hay que atacar un nuevo problema o seguir estudiando el anterior. Estudio, discusión, resultados, publicación, conferencia y vuelta a empezar. En cierto sentido es parecido a la rutina de un cantante: componer, publicar, dar giras y volver a empezar… pero sin dinero, chicas ni fama. 😀

Un aspecto importante de esta rutina es que normalmente no hay horarios, para lo bueno y para lo malo: mucha gente entra tarde a trabajar, pero mucha gente trabaja los fines de semana desde casa. En cierto sentido, tú eres tu propio jefe toda la vida, pero si usas esta libertad en el horario para trabajar menos, normalmente te quedas por el camino.

La rutina es la misma durante toda la vida de un investigador, aunque lógicamente con matices. Al principio uno trabaja bajo la dirección de su director de tesis y con los años se van adquiriendo responsabilidades e independencia, hasta llegar a ser uno mismo el que dirige los proyectos de otras personas.

Sé que suele ser un gran misterio para los estudiantes cuáles son los pasos a seguir en una carrera investigadora. No existe un camino único, pero explicaré los que creo que son los pasos típicos en el sistema español de investigación. En otros países cambian un poco los detalles, pero la cantinela es la misma.

PASO 1: Doctorado (4-5 años). Tras acabar la carrera uno debe elegir un programa de doctorado y un director de tesis. Esta decisión, como tantas otras, suele ser bastante a ciegas. Un investigador con prestigio, que ya ha tenido otros estudiantes de doctorado y a los que no les ha ido mal podría ser una buena elección. Lógicamente, en el doctorado se pasa mucho tiempo estudiando y menos publicando, porque uno está aún un poco verde.

PASO 2: Época postdoctoral (4-8 años). Al finalizar el doctorado, uno tiene que irse al extranjero a seguir haciendo investigación. Típicamente uno envía su solicitud a distintos grupos de investigación por todo el mundo y cruza los dedos. Si has hecho un buen doctorado, en un tema candente y si tu director de tesis está bien conectado, encontrarás un postdoc. Los postdoc suelen ser de 2-3 años, y lo normal es hacer 3 postdocs antes de poder volver a España, aunque depende del caso.

PASO 3: Estabilización. Si las cosas han ido bien, con todo ese currículum uno consigue un contrato Ramón y Cajal, que te permite volver a un centro de investigación en España, trabajar allí por 5 años y en teoría se preocupa porque consigas una plaza permanente como investigador o profesor universitario.

La etapa postdoctoral es una etapa crítica en la vida de un investigador, debido a la inestabilidad/riqueza geográfica y la incertidumbre. Si eres una persona que quiere viajar mucho y vivir en distintos países hasta tener lo menos 35 años, esa etapa puede ser un placer. Si tú (o tu pareja!) quieres tener una vida más tradicional o estable, viviendo en una misma ciudad desde los 25-30 años, esta etapa puede ser un infierno. Mucha gente no sigue en la investigación debido a esto. Por tanto, el filtro que se produce sobre la gente que empieza no está basado sólo en la calidad de los investigadores, como mucha gente podría pensar.

Quiero enfatizar que las cosas pueden ser muy diferentes si uno se dedica a otra rama de la investigación, así que sería muy interesantes tener más posts en este blog. Por ejemplo, no creo que haya otra rama donde el investigador promedio pase más años en el extranjero antes de poder volver a España. La Física de Partículas española es de muy alto nivel y se adapta 99% al sistema descrito arriba, donde los contratos Ramón y Cajal (selección a nivel nacional de los candidatos, que vienen de cualquier parte del mundo) son la puerta de entrada a las universidades/centros de investigación, lo que garantiza unos investigadores de gran calidad. En otros campos, muchos investigadores consiguen la plaza fija sin pasar por ese filtro y por tanto ahí mucho más mangoneo y la investigación no es de tan alto nivel.

Si tenéis cualquier duda, usad los comentarios, estaré encantado de daros mi opinión.

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Otros detalles si estás interesado en este post:

  • ¿Dónde debo enviar mi CV?
    Como he explicado arriba, el primer paso es inscribirse en un programa de doctorado, elegir un director de tesis y solicitar una beca/contrato de 4 años. Las becas pueden ser del Ministerio, de la Comunidad Autónoma, de la Universidad o incluso de alguna entidad privada. No conozco una web donde uno las encuentre todas… si alguien la conoce, que lo ponga en los comentarios!
  • Cualidades importantes para obtener el trabajo:
    En este campo las notas son bastante importantes para obtener una beca de investigación. En otros campos creo que tienen más dinero para becas y no es un aspecto tan decisivo. El grupo de investigación al que te incorporas suele ser muy importante también. El inglés es absolutamente crucial para un investigador, pero no es un requisito al empezar.
  • ¿Cuál es el salario típico (bruto) durante los primeros 5 años?
    Uno no se hace investigador por el dinero, eso lo sabe cualquiera. En España las becas/contrato de doctorado son todas casi iguales y se cobra unos 1200€/mes. Hasta aquí más o menos bien. El salario anual de un postdoc es mucho más variado, aunque yo creo que en Europa no suele bajar de 25.000€ anuales y en USA de $40.000. Algunos postdocs pagan mucho mejor. En cualquier caso, uno suele tener familia a esas alturas y para tu pareja suele ser imposible encontrar un trabajo como el que tendría en España (por desconocimiento de la lengua, del país, porque su título no esté reconocido, …). Una Ramón y Cajal, creo que está alrededor de 32.000€ (convocatoria de este año).